1898 La Guerra Hispano Americana en Puerto Rico - 1898 The Spanish American War in Puerto Rico

El combate de Coamo

9 de agosto de 1898

Leyenda

1- Julio 28-agosto 6. Después del desembarco en Ponce el mayor general James Harrison Wilson permanece en la ciudad ocupándose de asuntos civiles y organizando su división, la cual se aclimata acampando entre Ponce y Juana Díaz. El regimiento de Voluntarios Nº 16 se mueve a una posición situada a 5.5 millas de Coamo a orillas del Río Descalabrado (A).

2- Julio 28 - agosto 9. El teniente coronel Larrea, del Estado Mayor y que está a cargo de las posiciones defensivas del Asomante (Aibonito), había ordenado que de las fuerzas españolas retiradas de Ponce, se quedasen en Coamo para su defensa las siguientes tropas, todas al mando del comandante Rafael Martínez Illescas:

  • 2 compañías del batallón Cazadores de la Patria Nº 25, ambas al mando de los capitanes Frutos López Santos y Raimundo Hita. Frutos López es el segundo al mando de todas las fuerzas en Coamo.
  • Algunos Guardia Civil y guerrilleros.
  • En total son entre 248 y 350 hombres (ver nota a) cuya misión es defender la población de Coamo, entrada a la importante vía de comunicación que es la parte montañosa de la Carretera Central.

    Para la defensa de la población se habían construido trincheras en la entrada del pueblo (L), en algunas calles que bordeaban la plaza (L) y en el lugar donde se unen el camino de Coamo y el camino de Santa Isabel (K). También se había destruido un puente de ladrillo y piedra (H) de la carretera que cruza el Río Las Minas.

    3- 3 de agosto. Se lleva a cabo cerca del Río Descalabrado (A) una pequeña escaramuza entre vigías de Martínez Illescas y soldados del 16 de Pennsylvania. No hay bajas.

    4- Agosto 7, am. Comienza el avance de Wilson hacia Juana Díaz con las siguientes fuerzas de la brigada del general Ernst compuesta de unos 3,200 soldados (aprox.):

  • 2do Regimiento de Voluntarios de Wisconsin al mando del coronel Born ( 1,100 soldados aprox.).
  • 3er Regimiento de Voluntarios de Wisconsin al mando del coronel Moore ( 1,100 soldados aprox.).
  • Batería F del 3er Regimiento regular de Artillería al mando del capitán R. D. Potts y la batería B del 4to Regimiento regular de Artillería al mando del capitán H. R. Anderson ( 200 hombres en total aprox.). Las 2 baterías están a las órdenes del comandante J. M. Lancaster del 4to Regimiento regular de Artillería. Probablemente estas baterías desembarcaron por Guánica.
  • Escuadrón C de Caballería del Regimiento de Nueva York al mando del capitán B. T. Clayton. Este escuadrón desembarcó por Arroyo (aprox. 100 hombres).
  • Una sección del Cuerpo de Señales al mando del capitán William H. Lamer (aprox. 50 hombres). Esta sección contaba con teléfonos de campaña.
  • El Regimiento Nº 16 de Voluntarios de Pennsylvania al mando del coronel W. J. Hulings. Este Regimiento de 650 hombres desde días antes ya ocupaba posiciones de avanzada a orillas del Rio Descalabrado (A).
  • Esta brigada llega por la tarde a 7.5 millas de Coamo y acampa en el lugar. Wilson prosigue hasta las posiciones del 16 de Pennsylvania (A).

    5- 7 de Agosto. Durante el día el teniente coronel Biddle, el comandante Fragler (ambos del Estado Mayor de Wilson) y el teniente Pierce exploran unos caminos al oeste y al norte de Coamo (B) que llevan a la salida de esta población hacia Aibonito. Para esta exploración se sirven de unos croquis preparados por el ponceño Carlos Patterne (ver nota b).
    6- 8 de Agosto, am. Wilson ordena al general Ernst que ese mismo día envíe al 16 de Pennsylvania por los caminos (B) a través de las montañas recorridos el día anterior por los exploradores americanos para atacar por la retaguardia a las tropas españolas de Coamo. El plan original de Wilson es que el Regimiento de Pennsylvania llegue hasta la Carretera Central, a la salida de Coamo (O) y a retaguardia de las fuerzas españolas, a las 7:00 am del día 9. A esa misma hora el resto de la brigada comenzaría un ataque frontal y de esta manera atraparían en dos fuegos a toda la guarnición española dentro del pueblo, cortándole el camino de retirada hacia Aibonito.
    7- 8 de agosto, 4:30 pm. Sale el Regimiento Nº 16 de Voluntarios de Pennsylvania internándose hacia las montañas con rumbo norte (B). Marchan también Biddle, Fragler, Pierce y los guías puertorriqueños Encarnación Maldonado y Luis Guayama. Después de avanzar 5 millas por caminos difíciles y escabrosos, acampan unas horas. El resto de las fuerzas americanas, que ya han llegado al Río Descalabrado (A), se preparan para el ataque del día siguiente.
    8- 9 agosto, 03:00 - 8:00 am. El 16 de Pennsylvania sigue su avance esta vez hacia el este, unas 6 millas. En algun momento equivocan el camino perdiendo una hora del tiempo previsto.
    9- 9 de agosto, 6:00 am. Comienza el avance del cuerpo principal de la brigada de Ernst. Cuatro cañones de la batería B de Anderson se situan al sur de la carretera (14) de Coamo (punto azul izquierdo). El general Wilson y su Estado Mayor suben a una loma (C), a la derecha de la carretera, para observar las operaciones.
    10- 9 de agosto, 6:15 am. Un guerrillero montado llega hasta la casa de don Clotilde Santiago, donde está alojado Martínez Illescas, e informa a éste que los americanos han comenzado el avance hacia el pueblo. El comandante ordena a todos sus hombres que ocupen las posiciones defensivas previstas. Una hora antes los vigías de Martínez Illescas le habían dado un parte "sin novedad".
    11- 9 de agosto, 7:00-7:15 am. Siguiendo el plan original, la batería B comienza el ataque abriendo fuego contra la Loma del Viento (G) que está al lado del camino de Santa Isabel (153) y en el que los americanos creen hay una casamata (blockhouse) defensiva española. En esta loma lo que en realidad hay es una pequeña casa de madera y zinc que sirve de resguardo a 2 centinelas, los cuales después de hacer algunos disparos contra las posiciones americanas, se retiran hacia Coamo. En el cañoneo a la loma, Anderson gastó 38 granadas ordinarias y 28 Shrapnels.
    12- 9 de agosto, 7:00 am. Los disparos de la artillería americana alertan a Martínez Illescas del inicio del ataque americano por el oeste y éste arenga a las tropas preparandolas para la defensa del pueblo. Las tropas españolas esperan al enemigo en las trincheras (L) construidas en las entradas del pueblo, alrededor de la plaza y bocacalles principales. También hay algunas tropas apostadas en trincheras a la entrada del camino a Santa Isabel (K).
    13- 9 de agosto, 7:00-9:00 am. El 2do de Wisconsin avanza por la carretera (E) y el 3ro de Wisconsin (D) por la llanura que hay entre la carretera a Coamo y el camino a Santa Isabel, al llegar al Río Coamo continúa por su margen derecha para más al norte cruzarlo y alcanzar el camino a Santa Isabel. Una vez llega a este camino, vuelve a avanzar por el margen derecho del Río Coamo hasta llegar cerca de la entrada del pueblo. El 2do de Wisconsin, que marcha por la carretera a Coamo, encuentra que el puente de Las Minas (H) ha sido volado y busca un paso por donde cruzarlo; cuando lo consigue reanuda su marcha por la carretera hacia la población. La caballería de Clayton (E) cruza también la llanura y llega hasta el camino a los Baños de Coamo (I) para dirigirse a dicho lugar. Una vez Clayton comprueba que no hay tropas españolas en los Baños (I), regresa por el camino hacia Coamo tomando más tarde una ruta similar a la del 3ro de Wisconsin.
    14- 9 de agosto, 7:30-7:45 am. Un campesino informa a Martínez Illescas de que tropas americanas vienen acercándose a las lomas del norte del pueblo hacia la Carretera Central. Martínez Illescas, dándose cuenta que puede caer en una encerrona, ordena al capitán Hita marchar rápidamente con una compañía a la salida hacia Aibonito (M) para proteger esa parte de la carretera mientras él se encarga de concentrar al resto de la tropas en la plaza, preparar y cargar todo el material militar en carros y mulos para comenzar la retirada.
    15- 9 de agosto, 7:45-8:00 am. El 16 de Pennsylvania después de una marcha larga y accidentada llega a unas lomas al norte de Coamo desde donde observan que ya las fuerzas españolas están en la salida de la ciudad y han tomado posiciones defensivas (en amarillo posiciones españolas).
    16- 9 de agosto, 8:00 am. El capitán Hita, a la altura de la Casa del Caminero con los soldados de su compañía apostados en la cuneta izquierda de la carretera, en los árboles cercanos y sobre la casa antes mencionada, al observar las tropas americanas que desembocan al norte del pueblo, ordena abrir fuego contra ellas.
    17- 9 de agosto, 8:00-9:00 am. La batería de Anderson se mueve 1,000 metros al frente por la llanura (punto azul derecho). La orden de Wilson es disparar, desde esta nueva posición, contra los edificios más grandes del pueblo. Sólo se hacen tres disparos ya que las tropas americanas y el mismo Wilson ya se están aproximando al pueblo.
    18- 9 de agosto, 8:00-8:45 am. Las diferentes compañías del 16 de Pennsylvania, ante la imposibilidad de un ataque directo, se despliegan por la zona (N) y responden al fuego de los hombres de Hita (en azul posiciones americanas). Durante alrededor de 1 hora habrá intercambio de disparos de fusilería. Las fuerzas españolas restantes van retirándose del pueblo por la Carretera Central (O) y por el camino (P) de Palmarejo hacia Aibonito. Martínez Illescas, una vez llega al lugar donde está la compañía de Hita, toma el mando y sobre su caballo va recorriendo repetidas veces la línea de fuego, arengando a los hombres que combaten y al mismo tiempo apurando la marcha de los que del pueblo salen en retirada. El capitán Frutos López también se une a las fuerzas que protegen la retirada.

    19- 9 de agosto, 8:45-9:15 am. El 2do batallón del 16 de Pennsylvania se traslada a una loma más baja y hacia la izquierda de las posiciones iniciales desde donde distinguen mejor a las fuerzas españolas. El tiroteo arrecia y mientra Martínez Illescas, espada en mano, seguía arengando a sus hombres diciéndoles, "Muchachos, todo va bien", una bala en el pecho lo hace caer mortalmente herido de su caballo. Sus últimas palabras fueron "¡Hijos míos, recójanme!". El capitán Frutos López que está en el monte al otro lado de la carretera, al ver caer a su jefe, corre hacia él pero también es alcanzado por una bala, muriendo casi al instante. -Ver lugar donde cayeron-

    Sus dos jefes y 3 soldados más están muertos, otros están heridos y las tropas americanas siguen aproximándose, ante esta situación, el capitán Hita decide rendirse ordenando a sus hombre que levanten las culatas de sus fusiles mientras él agita un pañuelo y su sombrero. Algunos sargentos, cabos y soldados del Patria, así como 17 Guardias Civiles al mando del teniente Redondo y el sargento Fernández se niegan a rendirse y cruzando la carretera toman el camino (P) de Palmarejo para dirigirse hacia el Asomante.

    20- 9 de agosto, 9:15 am. Los hombres del 16 de Pennsylvania cesan el fuego llegando el comandante Windsor con algunos hombre hasta la carretera, donde hace prisioneros a Hita y su gente.
    21- 9 de agosto, 9:20 am. El escuadrón de caballería del capitán Clayton, acompañado del comandante Flagler, llega a Coamo y atravesando el pueblo continúan por la Carretera Central (O) para perseguir a las tropas españolas en retirada.
    22- 9 de agosto, 9:40 am. Llega el resto de las tropas de infantería americana a Coamo.
    23- 9 de agosto, 10:00-11:00 am. Los hombres de caballería de Clayton que persiguen a las tropas españolas, se encuentran que el puente de hierro de Las Calabazas (sobre el Río Cuyón) ha sido parcialmente dañado por estas últimas, perdiendo considerable tiempo en lo que consiguen un lugar para pasar y seguir adelante por la carretera. -Ver continuación de esta historia en: El combate del Asomante-

    Notas

    a- El número de tropas españolas presentes en Coamo el día del combate se estima entre 248 y 350 hombres. El capitán Rivero, en su libro, informa un total de 248 soldados, pero otras fuentes consultadas dan un número entre 300 y 350 hombres. Según los números de Rivero sólo habrían conseguido escapar hacia el Asomante unos 76 soldados españoles y según las otras fuentes entre 128 y 178. Consideramos los últimos números más acertados ya que el mismo Wilson reconoce haber cortado la retirada a sólo una parte de la guarnición y no a la mayor parte de ella.

    b- Carlos Patterne era un joven ponceño que el mismo día que llegó Wilson a Ponce se puso a sus órdenes. Wilson aceptó sus servicios y lo envió a San Juan donde se entrevistó con varias personalidades, entre ellos José G. del Valle quien le entregó un informe detallado de la situación, número y espíritu de las tropas españolas en la capital, las obras defensivas y otros detalles de interés militar. Después de entregar a Wilson el informe de Del Valle, Patterne fue enviado a Coamo donde, con ayuda del maestro de escuela Rufino Huertas (hoy una escuela rural lleva su nombre), preparó unos croquis de los caminos vecinales del pueblo por donde se lo podía flanquear. Con estos croquis y con otros tipos de información regresó a Ponce marchando después con la brigada de Ernst durante toda la campaña de Coamo y del Asomante.

    c- La mayoría de los habitantes de la población, desde días antes del combate, se habían "embriscado" (buscado refugio en los montes) al norte de la población.

    d- El camino (B) que tomó el 16 de Pennsylvania en el inicio de su marcha es hoy la carretera 545.

    e- Martínez Illescas estaba desayunando con Frutos López y Florencio Santiago cuando fue informado que las tropas americanas avanzaban sobre el lugar. Florencio Santiago era, en 1898, el alcalde de Coamo y para esa época residía en la casa de su padre, don Clotilde Santiago, a pesar de tener casa propia frente a la plaza. Don Clotilde, durante el periodo en que Coamo estuvo ocupado por las fuerzas de Martínez Illescas y se dio el combate, estaba residiendo en Ponce en casa de una hija.

    Don Clotilde Santiago era el principal terrateniente de la zona y ostentaba el título, concedido por la Reina Regente María Cristina, de excelentísimo señor siendo además coronel honorario del Batallón de Voluntarios Nº 7. Como miembro del Partido Incondicional, había sido elegido el 10 de abril de 1898 con 137 votos para la Cámara Alta del primer Parlamento Autonómico. Hoy día su casa pertenece al municipio y es sede del archivo histórico y de un museo en el cual se conserva, entre otras cosas, el comedor donde tomó alimentos por última vez Martínez Illescas.

    f- Existe una anecdota, que muchos dudan de su total veracidad, la cual dice que Martínez Illescas al salir de la casa de Clotilde Santiago se encontró con dos amigos, Angel Mislán y Luis Passalacqua Palmieri, pidiéndole a éste "el último cigarrillo de mi vida" dirigiéndose después a la plaza para impartir las órdenes de combate. Al parecer sí le solicitó al Sr. Passalacqua un cigarrillo pero no hay constancia de que haya sido con esas palabras.

    g- El general Ernst y su Estado Mayor presenciron la última parte del combate desde la casa (J) de la Hacienda El Carmen, propiedad de Clotilde Santiago quien no se encontraba allí.

    h- En el combate de Coamo, las tropas españolas tuvieron 2 oficiales y 4 soldados muertos y 8 heridos. Las americanas tuvieron 6 heridos. También resultaron 2 civiles heridos. -Ver: Lista de Bajas-

    i- 5 oficiales y 162 soldados españoles fueron hechos prisioneros (otras fuentes indican 212 prisioneros en total).

    j- Entre los prisioneros tomados por los americanos en Coamo estaba el teniente Antonio Galera Salazar que había sido herido en el combate de Yauco el 25-26 de julio y que estaba siendo atendido en el hospital de Coamo por la Cruz Roja y las Hermanas de la Caridad. También fueron hechos prisioneros el médico del batallón, el capellán, el auxiliar de sanidad, comandante Carlos Ortiz, y algunos integrantes de la banda de música que habían permanecido en la zona del combate como camilleros. Los instrumentos de esta banda fueron regalados por Ernst al Cuerpo de Bomberos de Ponce. Hemos tratado de averiguar, si es que aun se conservan, donde están estos instrumentos pero nuestros esfuerzos han sido en vano. Entre los integrantes de la banda de música hubo, por lo menos, 1 muerto y 1 herido.

    k- Los prisioneros fueron conducidos inmediatamente al campamento (A) americano del Rio Descalabrado continuando la marcha al día siguiente hacia Ponce, donde fueron recluidos en lo que había sido hasta hace pocos días su cuartel.

    l- En el lugar donde cayeron Martínez Illescas y Frutos López existen dos obeliscos erigidos por la Legión Hispano Americana el 30 de octubre de 1927. -Ver: Monumentos y tumbas-

    m- Los cuerpos de Martínez Illescas y Frutos López fueron llevados a la Casa del Caminero donde Wilson y Ernst les rindieron sus respetos. Poco después, el cuerpo de Martínez Illescas fue trasladado en una ambulancia, escoltado por tropas americanas, a la ciudad de Ponce, donde llegó ese mismo día para ser entregado a su esposa, doña Eugenia Bugallo, quien lo mantuvo toda la noche en capilla ardiente. El día 10 se le dió sepultura, con honores militares, en el nicho Nº 51 este, 1er. orden, alquilado por doña Eugenia.

    Frutos López y los otros 3 soldados fueron enterrados en el cementerio de Coamo en donde el párroco del lugar, don Marcelino Rodríguez, les hizo construir unos sencillos monumentos. Frutos López era natural de España y en 1957 sus descendientes visitaron su tumba durante un homenaje que le rindió el municipio de Coamo. Los 3 soldados han estado señalados hasta 1998 como "desconocidos" pero gracias a trabajos de investigación, en el Archivo Militar Eclesiástico de Madrid, de Don Ramón Rivera Bermudez, historiador de Coamo y miembro de la Academia Puertorriqueña de la Historia y de la Dra. Estela Cifre de Loubriel, de la misma Academia, se han logrado identificar plenamente los 3 soldados así como a un cuarto que se desconocía su existencia. La aparición en 1999 del parte médico del combate en el Archivo Militar de Segovia, no sólo confirma, con alguna excepción, los datos del Archivo Militar Eclesiástico si no que además nos da también la lista de heridos así como el diagnóstico y el pronóstico de las heridas. -Ver noticia relacionada al tema- / -Ver tumba de Frutos López- / -Ver tumba de los 3 soldados desconocidos- / - Ver parte médico del combate

    n- Los generales americanos Wilson y Ernst, así como los puertorriqueños Ricardo Nadal, del Estado Mayor de Wilson, y Carlos Patterne, guía de su división, se alojaron en la casa de Clotilde Santiago. En un principio habían confundido esta casa con un hotel.

    o- Entre los que se retiraron al Asomante estaban algunos voluntarios puertorriqueños entre ellos el Sr. Manuel Rivera Martínez.

    p- En el combate de Coamo el gran error de las fuerzas españolas fue el de no contar con un sistema de vigilancia efectivo, por lo que muy tarde se vinieron a enterar del avance del 16 de Pennsylvania. Por otra parte, los grandes errores de las fuerzas americanas fueron los de no contar con información confiable y el no haber enviado avanzadas para comprobar la existencia de tropas enemigas en los Baños y del estado de la carretera, esto los hizo perder 2 horas en un inútil correr por los campos al sur de Coamo mientras que los españoles sólo tuvieron que preocuparse del 16 de Pennsylvania, quien llevó todo el peso del combate, cuando se retiraban.


    -Descripción del combate por un soldado español que participó en el mismo-

    -Ver fotografías del combate de Coamo- / -Ver fotografías del 16vo Regimiento de Voluntarios de Pennsylvania-

    -Ver parte médico del combate- / -Ver: Relación sobre el Combate de Coamo que hiciera el Capitán Raymundo de Hita-

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